Sunnuntai, vastassa Erkan ja Omarkin Ufa ja jäällä ennen ottelua jokainen entinen elossa oleva Jokerikapteeni. Alla 13. ottelun voittoputki ja paluu kotijäille. Asetelmat olivat mitä herkullisimpia näin fanin näkökulmasta. Jokerit lähti otteluun loistavista lähtökohdista, ja vastustaja oli täydellinen mittari. Edellisinä kausina Jokerit on tuntunut alisuorittavan aina juhlaotteluissa, mutta tällä kaudella tämä pelko tulee korkeintaan vanhasta muistista. Sen verran poikkeuksellinen joukkue meillä on kasassa.

Ensimmäinen erä tarjosi paljon vauhtia ja hyvää kiekkoa, mutta vähän tilastomerkintöjä. Jokerit oli hallitsevampi joukkue oman näkemykseni mukaan, mutta lähtökohtaisesti Ufa ei ollut missään nimessä telineissä. Jokerit tuli erään kovalla tempolla, mutta ei onnistunut luomaan tarvittavaa määrää A-luokan maalipaikkoja kuparisen rikkomiseksi. Harvoin erässä onkaan näin paljoa vauhtia ja taitoa ilman, että se näkyy tilastoissa.

Toiseen erään Ufa sai uuden vaihteen sisälle, samalla kun Jokerit ei pystynyt samassa suhteessa muuttamaan peliään. Jos ensimmäisessä erässä Jokerit oli ollut hallitsevampi joukkue, toisessa se oli pelitapahtumien ja pelinhallinnan osalta Ufa. Erätauolla Erkka oli saanut kasattua joukkueensa pelimoodiin, ja Jokerit oli ajoittain ottavana osapuolena. Erän viimeisen neljänneksen kohdalla olin jo valmis toteamaan, että tästä erästä selviytyminen ilman takaiskumaaleja olisi hyvä suoritus.

Ja sitten alkoi tapahtua. Ufan maalivahti Ben Scrivens heitti heikon kiekon, ja pienenä flipperinä kiekko pomppi Jokerien haltuun. Sekavan tilanteen päätteeksi Tolvanen löysi O’Neillin takatolpalta, ja peli oli 1-0. Erikoisen tilanteeksi tekee se, mitä ennen ja jälkeen maalin tapahtui. Muutama sekunti ennen maalia ikosen luistin osui Ufan pelaajaa korvan tietämille, tämän tipahtaessa jäähän. Maalin jälkeen sitten nähtiin poikkeuksellinen nujakkatilanne, kun Osipovin johdolla otettiin hieman pystypainia.

Maalin jälkeisen tilanteen johdosta Jokereille vihellettiin yksi jäähy, Ufalle kaksi. Heti keskialoituksen jälkeen Joensuun ja Reginin väännön päätteeksi Regin sai kiekon ja ajoi Ufan alueelle. Rystyheittoa tuskin oli laukaukseksi tarkoitettu, mutta takatolpalla odottavan lavan sijaan Reginin syötöksi tarkoitettu heitto muutti suuntaa Ufan Larsenista, yllättäen tyystin Scrivensin. Alle 10 sekunnin sisään Jokerit oli tehnyt kaksi maalia.

Erän loppuun kaksi pikamaalia olivat kovaa valuuttaa tänään. Kolmanteen erään päästiin lähtökohdista, jotka sopivat Jokereille enemmän kuin hyvin. Tärkeää oli pitää Ufa poissa parhailta tekopaikoilta, ja keskittyä puolustamiseen. Avaimet olivat Jokereilla, ja vierasjoukkue oli se, jonka piti tehdä ratkaisut. Erätauolla mielessä olikin se, löytyykö valmentajavelho Westerlundilta vielä jotain keitosta kääntämään peli. Se ainakin oli varmaa, että halvalla ja helpolla Jokerit ei tässä johtoasemassa nahkaansa tulisi myymään.

Kolmannessa erässä Jokerit odotuksien mukaisesti puolustikin jämäkästi ja määrätietoisesti. Tasakentällisin Jokerit ei lähtenyt hyökkäämään päättömästi, vaan kylmän viileästi keskittyi oleelliseen. Samalla Ufa ei saanut enää uutta vaihetta sisään, vaan lähtökohtaisesti se näytti hyökkäysalueella jopa yllättävän epätoivoiseksi. Zapolski hoiti hommansa, mutta kaikella rehellisyydellä, Ufa ei pakottanut häntä ottamaan tukkua gamesavereita.

Kolmannessa erässä oli lopulta muutama hetki, jotka olisivat voineet vaikuttaa merkittävästi ottelun lopun kulkuun. Ajassa 44:29 Jesper Jensen haki isoa taklausta oman sinisen kohdalla. Kova taklaus osui, mutta tuomari näki tilanteessa päähän kohdistuneen taklauksen. En lähde nyt sanomaan juuta tai jaata oliko tuomio oikea, ainakaan Jokerien fanien keskuudessa ei täyttä yksimielisyyttä asiasta ole. Vaarana oli kuitenkin se, että Larsenin ja Omarkin johdolla Ufa pystyisi taikomaan itsensä maalin päähän tilanteessa, jossa kuudella puolustajalla otteluun lähtenyt Jokerit joutuisi toivomaan pelaamaan viidellä puolustajalla Jensenin kympin ajan. Jokerit kuitenkin kesti, ja kohta oli jo kotijoukkueella paikka kääntää peli.

Toinen tapaus tuli muutama minuutti Jensenin jäähyn päättymisen jälkeen. Ylivoimalla pelatessaan Jokerit sai jo kiekon Ufan verkkoon, kun Tolvanen löysi O’Neillin maalin edestä. Tällä kertaa luistimen kautta mennyt maali hylättiin O’Neillin oltua selvästi maalivahdin alueella, joten ottelu ei vielä ratkennut. Kolmen maalin johtoasema kymmenisen minuuttia ennen loppua olisi ollut lopun alkua vierasjoukkueelle, mutta ainakaan itse en hylkäystä kritisoi.

Lopullinen ratkaisu ottelulle tuli käytännössä ajassa 58:30, kun Ufa yritti hakea kuudella pelaajalla tasoitusta, mutta väärästä vaihdosta vihellettiin jäähy jo ennen kuin Scrievens oli ehtinyt vaihtoaitioon. Käytännössä jäähy sinetöi sen, että ilman Jokerien jäähyä ei Ufa pystyisi pyörittämään peliä yhden ylimääräisen kenttäpelaajan turvin. Lopulta Ufa sai vedettyä maalivahtinsa luukulta, mutta viidellä viittä vastan ei ihmeitä nähty.

Kokonaisuutena ottelu oli Jokereilta hyvää tekemistä. Ensimmäisessä erässä Jokerit pelasi erittäin hyvää kiekkoa, jota oli ilo katsoa. Toisessa erässä Jokerit ei pelillisen puolen osalta ansaitse hyvää tai välttämättä edes tyydyttävää arvosanaa, mutta erän aikana Jokerit teki voittoon tarvittavat maalit. Kolmannessa erässä Jokerit puolestaan teki mitä piti, piti Ufan telineissä ja klaarasi selvän voiton.

14. voittoa putkeen, onnistunut sunnuntaipeli vanhojen kapteenien valvovien silmien alla ja idän jättiläisen kaataminen ovat kaikki hyviä asioita. Jokerit ei pelannut fantastista peliä, mutta jo pelkästään joukkueen kova rutiinitaso, paineensieto ja sitoutuneisuus ovat pakko nostaa framille. Jos tekeminen pysyy maaliskuussa tällä tasolla, Jokereilla on mahdollisuudet mennä pitkälle. Ja nyt on mitä parhain paikka tarkistaa nykytaso, sillä tiistaina idän jättiläinen Ak Bars Kazan saapuu Ilmalaan ja lauantaina Jokerit puolestaan pelaa Pietarissa. Vaikka voittoputki katkeaisikin, nuo kaksi ottelua kertovat pelin osalta Jokerien nykyisen tason. Jos Gagarin Cupista halutaan edes puhua, nämä kaksi joukkuetta ovat niitä, jotka kertovat Jokerien mahdollisuuksista. Ja lopputulosta tärkeämpi on se, miten Jokerit pysyy sekä idän että lännen ykkösjoukkueiden mukana.

Vaikka tänään olikin hyvä ottelu ja mielekäs lopputulos, turha tässä on lähteä juhlimaan. Loppuilta voidaan vetää henkeä ja huomenna levätä rankan viikonlopun jälkeen, mutta sen jälkeen edessä on kaksi kovinta mahdollista ottelua mitä tulee vastustajan tasoon. Viikon päästä tämä peli on tyystin unohtunut, ja silloin puhutaan Jokereista siinä valossa, miten ottelut Euraasian kovimpia joukkueita vastaan ovat menneet.